Apple continue d’accroître son portfolio technologique autour de la photographie. Selon des informations dévoilées par Bloomberg, le géant californien aurait récemment fait l’acquisition d’une startup britannique, nommée Spectral Edge, spécialisée dans l’IA et la photographie.

Spectral Edge, Deep Fusion et machine learning

Il n’aura certainement échappé à personne que la photographie est devenue, depuis plusieurs années, l’un des principaux éléments différenciateurs des différents smartphones. En parallèle, on constate depuis quelques années l’importance croissante du rôle de l’intelligence artificielle et du deep learning dans la capture – et le post-traitement des photos. Du côté d’Apple, ceci se traduit notamment par les nouveau mode Nuit et Deep Fusion, introduits par la marque avec ses derniers modèles en novembre dernier.

Dans ce contexte, le rachat par Apple de l’entreprise britannique Spectral Edge est très intéressant. Fondée en 2011, cette startup a développé une technologie basée sur la capture d’une photo infrarouge – qui est ensuite fusionnée avec une photo « classique » grâce au machine learning.

Le but : améliorer la restitution des détails et des couleurs des photos – un point qui s’avère parfois délicat pour nos smartphones. Ainsi, Apple pourrait préparer les prochaines évolutions de Deep Fusion, qui vise justement à optimiser le rendu des détails et des textures complexes.

À droite, une photo prise sans la technologie développée par Spectral Edge : la différence entre les deux photos est frappante. © Spectral Edge

Vers le développement d’un pôle consacré à l’IA à Cambridge

Le montant de ce rachat n’a pas été communiqué ; cependant, Spectral Edge avait réussi à lever 5,3 millions de dollars en 2019. À noter que la startup est basée au sein du prestigieux Cambridge Science Park, qui permet le développement d’entreprises dans des domaines très variés autour des sciences et des technologies.

Mentionnons également qu’Apple a ouvert – très confidentiellement – des locaux dans la ville de Cambridge pour développer l’IA de son assistant vocal Siri. Cette nouvelle acquisition pourrait ainsi permettre à Apple de se rapprocher davantage du vivier de talents gravitant autour de la prestigieuse université de Cambridge.

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La croissance externe, un des principaux leviers du développement d’Apple

Ce rachat s’inscrit parmi les (très) nombreuses acquisitions réalisées par Apple – et pas seulement dans le domaine de la photographie. Début 2020, l’entreprise a fait l’acquisition de Drive.ai, une startup spécialisée dans les voitures autonomes. Et en juillet 2019, Apple avait fait couler beaucoup d’encre en rachetant la division modem d’Intel pour plus d’un milliard de dollars.

Dans la pratique, rien n’indique que les technologies conçues par Spectral Edge seront intégrées au sein des prochains iPhone. Cependant, il sera intéressant de voir comment le savoir-faire de la startup sera exploité par la marque à la pomme sur le moyen ou le long terme.