Vous pensiez que la retouche des portraits est liée à l’arrivée de Photoshop ? Détrompez-vous ! L’art d’embellir les photos de portrait existe depuis les débuts de la photographie, comme en témoigne un manuel d’apprentissage, publié il y a plus d’un siècle.

Retouche portraits avant Photoshop

L’embellissement des portraits bien avant l’arrivée de l’informatique

Publié en 1909 par l’American School of Art and Photographie, la Bibliothèque complète d’apprentissage autodidacte de la photographie compte un total de 10 volumes à destination des apprentis photographes. L’ouvrage aborde de manière concrète tous les volets de la photographie de l’époque, tant pour la technique photographique que pour l’étude des sujets.

Ainsi, le 10e et dernier ouvrage de cette collection s’attarde sur la retouche des négatifs. En quelques 43 chapitres, il aborde les différentes techniques utiles pour supprimer les imperfections et embellir les photographies de portrait en retouchant les contours du visage, les lèvres, le nez et les sourcils, etc.

Retouche portraits avant Photoshop

Deux exemples de retouche d’un portrait : les ombres ont été adoucies, et les contours du menton et de la bouche ont été redessinés.

La retouche des portraits : une demande bien réelle

L’introduction de l’ouvrage s’avère intéressante, car elle explique comment les évolutions techniques de la photographie ont engendré une demande de retouche des portraits. « En livrant votre travail à vos clients, vous ne leur remettez pas les négatifs, mais un tirage réalisé à partir de ces négatifs. »

Dans les premiers temps de la photographie, lorsqu’étaient utilisées les plaques au collodion humide, les tirages étaient réalisés directement à partir des négatifs, sans aucune altération, puisque les plaques humides offraient un rendu plus doux que celui obtenu avec les plaques sèches. Les imperfections étaient moins visibles, et à cette époque le grand public était satisfait de la restitution de leur image.

Retouche portraits avant Photoshop

Avec l’évènement des plaques sèches, en revanche, les défauts présents sur les visages sont beaucoup plus visibles sur le négatif. Ainsi est née une demande pour des lignes plus douces et un retrait des imperfections les plus évidentes. Dans un premier temps, ces derniers étaient retirés, au moyen de pinceaux et de couleurs, de chaque tirage.

Mais plus le nombre d’imperfections est élevé, plus le travail de retouche sur chaque tirage devenait important. Aussi, le photographe se devait de trouver un moyen d’appliquer ces corrections directement sur le négatif, afin que chaque tirage effectué à partir de ce négatif soit déjà débarrassé de ses imperfections. Ces recherches ont donc mené à la retouche des négatifs.

Retouche portraits avant Photoshop

Ouvrir les yeux fermés, c’est possible, et bien avant l’arrivée de Photoshop !

Les différents chapitres détaillent l’utilisation de la mine de plomb sur les négatifs, ainsi que les différentes techniques de mélange, de modelage, de crayonnage et de gravure du négatif.

Ainsi, les outils de retouche des photographes de l’époque comprenaient notamment un chevalet, une loupe, un porte-mine, un couteau à graver, un pinceau, un fluide de retouche, un vernis négatif et une pâte à graver.

Retouche portraits avant Photoshop

Les crayons étaient utilisés pour éliminer les imperfections et estomper les reflets, les ombres et les demi-teintes. De même, les couteaux à graver servaient à réduire les hautes lumières et atténuer/supprimer les parties « indésirables » des photos.

« Par une combinaison de l’eau-forte et de retouche (en utilisant le couteau à graver et la mine de plomb), vous gravez et vous modelez. Avec ces deux instruments, vous pouvez faire n’importe quelle modification désirée sur un négatif », indique l’ouvrage.

« Les reflets peuvent être supprimés ou atténués, les cous épais peuvent être amincis, les draperies excessives peuvent être supprimés, les nez tordus redressés, les ombres accentuées, les cheveux ajoutés, les arrière-plans modifiés, les détails disgracieux ôtés, des personnes retirées, etc ».

Exemple de retrait du enfant d’une photographie

Retoucher les portraits : jusqu’à quel point ?

L’auteur de l’ouvrage en profite également pour interroger la quantité de retouche nécessaire pour un portrait. Plus de 100 ans avant l’arrivée des « filtres beauté » incontournables sur les réseaux sociaux, la question se posait déjà pour la retouche des négatifs.

« Réduction de la taille de sujets robustes »

Voici un extrait de l’ouvrage sur la question de la quantité de retouche à effectuer :

« Bien que peu de photographes soient d’accord sur la quantité exacte de retouche requise, tous s’accordent à dire qu’une certaine quantité est absolument indispensable pour que le négatif soit en parfait état pour le tirage.

Certains prétendent que seule une infime quantité de mine à plomb doit être appliquée à la plaque pour enlever les défauts les plus apparents. À l’opposé, certains recouvrent littéralement le négatif de mine à plomb, en retouchant sans aucun égard pour le modelé, sans même tenter de conserver la ressemblance avec l’individu. Leur but est donc d’idéaliser le sujet.

Bien qu’une utilisation judicieuse de la mine de plomb et de l’eau-forte permette cela, le caractère et l’expression du visage sont perdus à cause de la retouche excessive. Ainsi, comme dans toute autre branche de la photographie, la retouche doit être appliquée avec discernement, et le photographe doit tendre vers un équilibre entre ces deux extrêmes ».

« Amincissement des cous épais »

Enfin, rappelons que l’embellissement des portraits est loin d’être l’apanage de la photographie. Bien avant l’invention des 1ers procédés photographiques, les peintres classiques avaient une certaine tendance à embellir le visage de leurs sujets – et d’autant plus lorsqu’il s’agissait d’une commande.

Le procédé ferrotype : un passionné revient sur cette technique photo ancienne

Cependant, il paraît évident que la puissance des outils de retouche dont nous disposons aujourd’hui accentue encore davantage ce phénomène – ce qui n’est pas sans conséquence pour la santé mentale de nombreuses personnes.

MP #205 : 10 astuces pour débuter en photographie argentique